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Honda s'attaque au marché américain avec une voiture au gaz naturel

Jeudi 14 Avr 2011 à 03:22

Dans la bataille que se livrent les constructeurs automobiles pour produire des voitures vertes, le Japonais Honda compte s'attaquer au marché américain avec un véhicule fonctionnant au gaz naturel, une énergie encore moins polluante que l'électricité.

Honda, qui collectionne depuis plus d'une décennie les récompenses attribuées aux voitures "vertes", vend depuis 1998 sa Civic GX aux entreprises et aux administrations, mais pas encore au grand public.

Depuis 2005, il l'a introduite sur quelques marchés tests pour les particuliers, en commençant par la Californie et New York. Mais le lancement au niveau national auprès du grand public interviendra cet automne.

Il correspond au souhait du président Barack Obama de démocratiser les voitures économes en carburant, y compris en imposant au gouvernement que tous ses véhicules soient hybrides, électriques ou fonctionnent grâce à des énergies alternatives d'ici 2015.

Mais les Etats-Unis, pays où l'essence demeure la reine de tous les carburants, ne sont pas en pointe sur le marché des véhicules fonctionnant au gaz naturel comprimé (GNC).

Quelque 12 millions de véhicules de ce type sont déjà en circulation dans le monde. Les principaux marchés sont le Pakistan et l'Iran, suivis de l'Inde et de l'Amérique latine. En Europe, l'Italie occupe la première place grâce au constructeur Fiat.

Honda est le seul à vendre ces voitures aux Etats-Unis. Sur le marché américain, la Civic GX sera le véhicule le plus propre, selon le Conseil américain pour une économie durable en énergie (American Council for an Energy-Efficient Economy). Le gaz naturel émet en effet environ 30% de dioxyde de carbone et 90% de particules en moins que l'essence.

Par comparaison, les véhicules électriques n'émettent pas de rejets polluants mais n'en ont pas moins une empreinte carbone significative, 45% de l'électricité américaine provenant du charbon. Sans compter l'impact environnemental de leurs batteries.

La hausse des prix du pétrole et la baisse de ceux du gaz naturel aux Etats-Unis pourraient être favorables au constructeur japonais.

Cependant, d'autres modèles occupent déjà le marché des véhicules verts, comme les voitures électriques Volt de Chevrolet ou Leaf de Nissan.

Honda espère doubler ses ventes de Civic GX lors de sa première année sur le marché grand public, à 4.000 unités par an, loin encore des 20.000 Leaf vendues annuellement par Nissan aux Etats-Unis.

La Civic GX devra cependant surmonter un handicap lié à sa faible pénétration sur le marché. Même s'il est aisé de faire le plein depuis chez soi grâce aux stations individuelles "Phil", les voyages au long cours sont hors de question pour l'instant: les Etats-Unis ne comptent que 870 stations publiques proposant du gaz naturel.

Mais le coût et les avantages du gaz naturel pour l'environnement devraient permettre une hausse de 25% par an des ventes de Civic GX aux Etats-Unis, selon un rapport récent de l'entreprise de consultants Pike Research.

Irma Vargas, une Californienne qui a acheté pour son agence immobilière une des 12.000 Civic GX vendues à ce jour par Honda aux Etats-Unis, en est très contente et estime avoir réalisé des milliers de dollars d'économies de carburant. "C'est bien qu'elle soit meilleure pour l'environnement, mais pour moi ce sont les économies qui sont déterminantes", dit-elle.

Honda continue par ailleurs à développer d'autres modèles de voitures propres. Depuis 2005, le constructeur teste une petite flotte de véhicules à pile à hydrogène et prévoit de lancer l'an prochain un nouveau modèle hybride "plug-in" (qui se recharge sur une simple prise électrique).

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